夜の繁華街で少年が金で女を

 

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第11話
白い男

12月24日 月曜日 午後7時30分  野村春樹

「あ、雪だ……」

僕は、空を見上げた。

真っ黒な空間から降ってくる真っ白で冷たい粉粒が、手のひらに触れては水玉に変化する。

「今夜は積もるかしらぁ? そうしたら、ふふっ、ホワイトクリスマスだよねぇ……」

どこからか、舌足らずな声が聞こえた。
立ち止まった僕の横を、お酒の匂いをまとわり付かせたカップルが通り過ぎていく。

「確か、この辺りのはずなんだけど……」

僕はメモ用紙に書かれた住所をもう一度読み直すと、周囲を見回した。

目がチカチカしそうな派手なネオンに、大音量で流れるクリスマスソング。
客を呼び込もうと必死の店員と、喧嘩かなって思うくらい大声で叫んでいる酔っ払いのおじさん。
目の端でしっかりとチェックしてしまうアダルトなお店。
そして、チラチラと見掛けるちょっと目付きの怖いお兄さんたち。

やっぱり、昼間とは雰囲気が全然違う。
歩いている人も、空気だって、別の世界みたいに……

「本当にこんな所にいるのかな?」

人の波が途切れた交差点で、もう一度空を見上げた。
そうしたら、いつもの優柔不断な僕が話しかけてくる。

友人から缶ジュース1本で仕入れた情報なんて、所詮こんなもの。
さっさとお家に帰って、クリスマスケーキをパクついている方が春樹らしいって。

「やだぁ……こんな所ではダーメ♪  ね、続きはホテルで……」

電柱の影からうらやましい……違った、いやらしい女の人の声が聞こえた。

「……やっぱり、帰ろうかな?」

ぽつりと呟き、完全に足が止まった。
そして、渡ったばかりの横断歩道で回れ右をする。
くちびるを噛み締めて、ポケットに突っ込んだ手のひらで拳を作りながら歩き始めた。

いつのまにか、大粒に変わった雪が目の中に飛び込んでくる。
ぼやけて滲んだ居酒屋の看板が、真っ赤に輝く塊となって僕の横を過ぎ去っていく。

早足で歩いていた。
走っていた。

ローソクの明かりが灯ったケーキを思い浮かべて……
たったひとりで食べる、味気ないケーキを想像して……

「はあ……はぁ……はあぁ……」

信号が赤に変わり、僕の足が自然に止まった。

まだまだ降り続く雪の中ように、膨らむ歩行者の群れ。
その真ん中で、守られるように佇んでいる僕がいる。
独りで立っていられない僕がいる。

やがて信号が青に変わり群れが動き始めたとき、視界の端で白い影が動いた。
思わず立ち止まった視線の先で、真っ白なスーツに身を包んだ長身の男が細い路地へと入っていく。

ドクッ、ドクッ、ドクッ……!

なんだろう? この気持ち……?
運動したのと全然違う意味で、心臓が高鳴っている。

僕は引き込まれるように、その男を追い掛けていた。
まるで北風と戯れるようにして歩くその男に魅了されて……

細くて入り組んだ路地を歩いていく。
ここがどこなのかなんて、もうわからない。

いつのまにか、男の白い背中も消えている。
でも、何かに誘われるように歩いている。
そして2度3度、角を曲がった突き当たりで立ち止まった。

目の前に立塞がる古びたアパートと、入り口付近で、所在なげに佇む女性の姿を目にして。
当たったことのない僕の勘が、探し物はここだよって、耳打ちしてくれて。

「あのぉ……この辺りに、二宮さんって方、住んでいませんか? 二宮佐緒梨というんですけど……」

「ああ、いるよ。このボロアパートの2階にね」

思い切って訊いた僕の問いに、女の人は沈んだ声で答えてくれた。
低くて暗くて聞き取りにくい声。
でも、確かに今いるって……!

僕はその人に頭を下げると、急いで錆付いた階段へ向かおうとした。

「待ちな……!」

「えっ?!」

「坊や、カネは持っているのかい?」

「か、カネって……お金のことですか?」

「ああ、そうだよ。こっちも商売だからね。ただで、サリーに会わせる訳にはいかないよ。さあ、いくら持っているんだい!」

その人は、靴先から頭の頂上まで目線を走らせると、僕の目を見て言った。
さっきまで寂しそうにしていたのに表情が一変している。
伏せ目がちだった瞳が細い眉毛と一緒に上へと吊り上って、整った顔が無理矢理に歪まされている。

でも、訳がわからない。
おカネ? それよりも、サリーって誰?
この人は誰なの?

「よ、4千円くらい……」

「ふっ。坊や、それじゃぁ無理だね。うちはね、最低5千円からなんだよ」

財布の中身を見せた僕を見て、その人は小さく舌打ちをした。
でも、視線は外してくれない。
じっと僕の目を……その奥まで貫き通すような鋭い眼差しを注ぎ込んでくる。

「……坊や、あんた佐緒梨を……いや。ほ、ほらぁ、他になんかないのかい?!」

「ちょ、ちょっと?! なにするんですか? やめてください……」

指がジャンパーのポケットをかき回して、ズボンのポケットまでまさぐっている。
そうして、ちょっとしわのついた2枚の紙切れをつまみ上げていた。
もうすぐ期限が切れるチケットを……

「ふーん……これは、代金の代わりにもらっておいてやるよ。いいだろ。付いてきな」

その人は、唖然とする僕を尻目にさっさと階段を上がり始めた。

「なにしてるんだい。坊や、サリーに会いに来たんだろ?」

「は、はい……」

2階の通路から声がして、僕は駆け上がっていった。

心臓が破裂しそうで息苦しくて……
これって夢かな?
そうだよね。こんな変な話。現実であるわけないじゃないか。

夢……きっと夢……
怖いけど、ものすごく不安だけど……

でも、このまま起こさないで欲しい。
もう少しだけこの世界を彷徨いたいから……
あの子に会うまでは……

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